Los ‘campos de litio’ de América del Sur revelan el lado oscuro de nuestro futuro eléctrico

Los ‘campos de litio’ de América del Sur revelan el lado oscuro de nuestro futuro eléctrico

Campos mineros de litio en América del Sur capturados por un fotógrafo aéreo en impresionante alta definición.

Pero si bien las imágenes pueden ser impresionantes de ver, representan el lado oscuro de nuestro mundo rápidamente electrizante.

El litio representa una salida a nuestra dependencia de la producción de combustibles fósiles. Como el metal conocido más liviano del planeta, ahora se usa ampliamente en electrodomésticos, desde teléfonos celulares y computadoras portátiles hasta automóviles y aviones.

Las baterías de iones de litio son más conocidas por alimentar vehículos eléctricos, que se espera que representen hasta el 60 % de las ventas de automóviles nuevos para 2030. La batería de un Tesla Model S, por ejemplo, utiliza alrededor de 12 kg de litio.

Estas baterías son la clave de la energía ligera y recargable. Tal como están las cosas, la demanda de litio no tiene precedentes y muchos dicen que es crucial para cambiar a energías renovables.

Sin embargo, esto tiene un costo: extraer el elemento químico puede ser dañino para el medio ambiente.

fotógrafo aéreo alemán tom hegen se especializa en documentar las huellas que dejamos en la superficie de la tierra. Su trabajo proporciona información sobre dónde extraemos, refinamos y consumimos recursos con su última serie que expone el «Triángulo de litio».

Esta región rica en yacimientos naturales se encuentra en la confluencia de las fronteras de Chile, Argentina y Bolivia. Y alrededor de una cuarta parte se almacena en las salinas del Salar de Atacama en el norte de Chile.

Hegen nos habló del proyecto.

“Gran parte de mi trabajo se centró en la extracción, el procesamiento y el uso de recursos, por lo que estaba interesado en cómo era la transición del sector de la movilidad hacia la electromovilidad”, comienza.

«El litio es uno de los componentes clave de las baterías de construcción (automóviles) y quería fotografiar los ejemplos más grandes del mundo de sitios de evaporación de litio en el triángulo de litio de Chile, Bolivia y Argentina».

Entonces, ¿cómo lo hizo?

“Para encajar las operaciones mineras masivas en el marco, alquilé un avión pequeño y volé sobre ellas”, explica Hegen.

Sus imágenes de la mina de litio Soquimich en el Desierto de Atacama, operada por el importante operador minero Sociedad Química y Minera (SQM), son parte de su nuevo proyecto, The Lithium Series I.

¿Por qué los campos son tan coloridos?

Los tonos brillantes de los campos o estanques de litio son causados ​​por diferentes concentraciones de carbonato de litio. Sus colores pueden ir del blanco rosado al turquesa pasando por un amarillo canario muy concentrado.

Un artículo de 2015 en New Scientist describe los campos como “paisajes surrealistas donde nacen las pilas”.

¿Por qué la minería de litio es mala para el medio ambiente?

Cualquier tipo de extracción de recursos es perjudicial para el planeta. De hecho, la eliminación de estas materias primas puede conducir a la degradación de la tierra, escasez de agua, pérdida de biodiversidad, daño a las funciones de los ecosistemas y aumento del calentamiento global.

Pero cuando pensamos en extracción, pensamos en combustibles fósiles como el carbón y el gas. Desafortunadamente, el litio también cae bajo el mismo paraguas, aunque allana el camino para un futuro eléctrico. El litio se puede describir como el mineral no renovable que hace posible la energía renovable, a menudo promocionado como el próximo petróleo.

De acuerdo a un informe de Amigos de la Tierra (FoE), la minería de litio daña inevitablemente el suelo y provoca la contaminación del aire. A medida que crece la demanda, los impactos de la minería “afectan cada vez más a las comunidades donde se lleva a cabo esta extracción dañina, poniendo en peligro su acceso al agua”, dice el informe.

Las salinas sudamericanas donde se encuentra litio están ubicadas en tierras áridas. En estos lugares, el acceso al agua es fundamental para las comunidades locales y sus medios de vida, así como para la flora y fauna local.

En las salinas de Atacama en Chile, la minería consume, contamina y desvía los escasos recursos hídricos de las comunidades locales.

La producción de litio mediante estanques de evaporación utiliza mucha agua: alrededor de 21 millones de litros por día. Se necesitan unos 2,2 millones de litros de agua para producir una tonelada de litio.

«La minería de litio ha causado conflictos relacionados con el agua con diferentes comunidades, como la comunidad de Toconao en el norte de Chile», dice el informe de FoE.

¿Dónde están los otros puntos críticos de litio en el mundo?

El creciente interés en el litio ha hecho que las mayores reservas conocidas del mundo aumenten significativamente. Hay alrededor de 80 millones de toneladas de reservas identificadas en el mundo en 2019, según el Encuesta geológica de los Estados Unidos (USGS).

Después de Sudamérica (principalmente Bolivia, Chile y Argentina), el segundo país productor de litio es Estados Unidos, seguido de cerca por Australia y China.

En 2019, las exportaciones de litio de Australia habrían sumado casi 1.600 millones de dólares (1.300 millones de euros).

Al igual que los concursos históricos y las guerras por el oro y el petróleo, los gobiernos luchan por la supremacía sobre minerales como el litio, porque podría ayudarlos a lograr el dominio económico y tecnológico en las próximas décadas.

Otros países con menores reservas están Zimbabue, Brasil y, la única nación europea, Portugal.

La minería de litio se ha vuelto particularmente controvertida recientemente en Portugal, con el municipio de Pinhel ahora preparándose para presentar una orden judicial para detener la exploración. Los residentes portugueses se han movilizado continuamente contra la minería de este metal raro, citando enormes ramificaciones ambientales. Pero el gobierno ha dado luz verde a la extracción de «oro blanco» en seis regiones diferentes.

El 95% de la población local rechazó estos planes, a pesar de las promesas de la empresa minera de que la explotación del mineral generará alrededor de 800 puestos de trabajo para los lugareños.

¿Deberíamos entonces dejar de extraer litio para las baterías?

Un similar informe publicado en 2021 por la organización sin fines de lucro BePe (Bienaventuradors de Pobres) también identifica el agua como una preocupación importante para las operaciones de minería de litio.

Él dice que se ha investigado muy poco sobre la posible contaminación del agua y que «la actividad debe detenerse hasta que haya estudios disponibles para determinar de manera confiable el alcance del daño».

Gleb Yushin, profesor de la Escuela de Materiales e Ingeniería del Instituto de Tecnología de Georgia, EE. UU., dice que es necesario desarrollar una nueva tecnología de baterías utilizando materiales más convencionales y respetuosos con el medio ambiente. su papel es publicado en la revista Naturejunto con coautores, incluido Kostiantyn Turcheniuk.

Investigadores como Yushin están trabajando en nuevas alternativas de batería que reemplazarían al litio y cobalto (otro metal dañino) con materiales menos tóxicos y de más fácil acceso. Como las reservas de litio y cobalto no satisfarán la demanda futura, los elementos sugeridos para centrarse son el hierro y el silicio.

A diferencia de las baterías de iones de litio, las baterías de flujo de hierro también son más baratas de fabricar, dijo el veterano de energía renovable Rich Hossfeld. Bloomberg recientemente, en un artículo titulado «El avance de la batería de hierro podría comerse el almuerzo del litio».

“Hacemos un llamado a los científicos de materiales, ingenieros y agencias de financiamiento para que prioricen la investigación y el desarrollo de electrodos basados ​​en abundante elementos», dice Yushin.

«De lo contrario, el despliegue de autos eléctricos se estancará dentro de una década».

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